Matthew Briggs: “J’étais le plus jeune joueur de la ligue – je ne pouvais pas demander pourquoi je n’étais pas impliqué” | Fulham

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BAvant Ethan Nwaneri d’Arsenal, c’était Harvey Elliott de Fulham, et avant Elliott c’était Matthew Briggs de Fulham. Pendant 12 ans, Briggs a occupé le poste de plus jeune débutant en Premier League, ressentant à la fois la joie de l’accomplissement mais aussi son poids considérable.

“Je suis fier d’avoir eu ce titre et je ne le reprendrais pour rien au monde”, déclare le joueur de 31 ans. “Mais il y a une partie de moi qui souhaite que j’aie progressé lentement dans les rangs.”

Briggs avait 16 ans et 65 jours lorsqu’il a remplacé Moritz Volz lors de la défaite 3-1 de Fulham à Middlesbrough lors du dernier match de la saison 2006-07. Le samedi, il s’était entraîné pour la première fois avec l’équipe première de Lawrie Sanchez. Dimanche, il est entré dans l’histoire de la Premier League. Le lundi, il a passé ses GCSE. Le succès et les pièges de la vie en Premier League ont fait signe au jeune arrière gauche.

“C’était tellement surréaliste”, se souvient Briggs, qui joue maintenant de manière semi-professionnelle pour Gosport Borough dans la Southern League Premier Division South tout en travaillant comme coach de fitness et de vie. “Alors que je courais sur le terrain, les fans de Middlesbrough ont commencé à chanter : ‘Qui êtes-vous ? Qui es-tu?’ J’ai adoré chaque minute.

“Les fans essayaient d’entrer dans ma tête mais je ne l’ai pas laissé me déconcerter. J’ai bien fait quand je suis arrivé, hors de position également au milieu de terrain central, et quand j’ai levé les yeux après le match, j’ai vu ma mère. Elle était montée et était assise dans l’une des loges au-dessus du tunnel avec les directeurs. Alors que je rentrais, j’ai levé les yeux et je l’ai vue en larmes. C’est alors que j’ai réalisé ce que j’avais accompli.

“J’ai eu mon GCSE le lendemain et quand je suis entré à l’école, c’était comme si j’étais quelqu’un d’autre. Tout est devenu silencieux pendant un moment, puis tout le monde a couru vers moi en disant: “Oh mon Dieu, je t’ai vu au match du jour hier soir” et a commencé à me demander mon autographe.

« J’étais déconcerté par ça, c’étaient des gens que je voyais tous les jours. Tout le monde a en quelque sorte changé envers moi. Je n’étais plus un enfant ordinaire qui jouait au football.”

Ce qui s’est passé ensuite a nui au bien-être mental de Briggs. Il assume la responsabilité d’une carrière qui sert de récit édifiant – ne faisant finalement que 13 apparitions pour Fulham en sept ans – bien qu’il pense que les conseils dont il avait besoin après être entrés sous les projecteurs faisaient défaut.

Il dit : « Vous n’avez jamais l’intention de changer, mais je pense que cela m’a changé, moi et les gens autour de moi. Les nouvelles connaissances que je faisais me faisaient grandir et j’avoue que ça m’a un peu changé parce que j’étais si jeune. Je pensais que j’étais sur les genoux de l’abeille et je suis devenu un peu complaisant avec tout cela au fil des années.

“J’étais le plus jeune joueur de Premier League et j’avais cette grande attente sur mes épaules. Ce qui était triste, c’est que je n’ai fait une autre apparition en équipe première que deux ans plus tard. Cela m’a assez affecté mentalement.

«Parce que j’étais si jeune, je ne me sentais pas le droit de frapper à la porte et de demander pourquoi je n’étais plus impliqué. Quand j’ai fait mes débuts, je pensais que j’allais y arriver, j’allais être le prochain James Milner, mais quand ça ne s’est pas produit et que j’ai été réintégré dans l’équipe des jeunes, je me suis dit : “Est-ce que je n’ai pas bien fait ? Ne suis-je pas assez bon ? Et personne ne m’a vraiment donné d’informations sur les raisons et cela m’a beaucoup affecté. Cela a ébranlé ma confiance.

Matthew Briggs en action pour Fulham contre Chelsea en 2010.
Matthew Briggs en action pour Fulham contre Chelsea en 2010. Photographe : PA Images/Alay

“Je me souviens de cette saison, en jouant pour les moins de 18 ans, je ne me sentais pas moi-même pendant la moitié de la saison. Avez-vous vu le film Space Jam, quand les joueurs NBA perdent leurs pouvoirs ? Je me sentais comme ça, comme si j’avais perdu mes capacités. J’avais eu une progression si rapide – j’ai fait mes débuts en équipe réserve à 14 ans – et tout d’un coup, c’était stagnant. Je n’ai pas eu mon premier prêt avant l’âge de 19 ans. J’ai joué un match pour Leyton Orient, j’ai été l’homme du match, puis j’ai été rappelé. Roy Hodgson était manager à l’époque et voulait que je remplace Paul Konchesky puis Carlos Salcido.”

Une carrière en Premier League ne s’est peut-être pas concrétisée, mais Briggs a eu un parcours bien voyagé qui comprend des séjours à Millwall, Colchester United, deux clubs au Danemark, représentant l’Angleterre des moins de 16 ans aux moins de 21 ans et une carrière internationale en cours avec Guyane.

« Ma grand-mère est née en Guyane et a déménagé en Angleterre », dit-il. “Elle est décédée quand j’étais plus jeune et j’ai donc pensé que ce serait une bonne marque de respect pour elle et je sais qu’elle serait fière de me voir jouer pour le pays où elle est née.

« J’ai pu parcourir le monde, voir de beaux endroits, représenter mon pays sur la scène internationale et jouer dans des tournois majeurs. C’était incroyable.”

Harvey Elliott (Fulham) 16 years, 30 days
The midfielder came off the bench during Fulham’s 1-0 loss at Wolves in May 2019. He made one other brief appearance for the Cottagers that season before moving to Liverpool, where he has played 14 times in the Premier League.

Matthew Briggs (Fulham) 16 years, 65 days
The left-back became the Premier League’s youngest ever player in Fulham’s 3-1 defeat at Middlesbrough in May 2007. He made 29 appearances for the Cottagers. Since leaving permanently in 2015 he has played for a number of clubs in the English lower leagues and Denmark and currently plays for Gosport Borough.

Isaiah Brown (West Brom) 16 years, 117 days
The midfielder, now 19, made his top-flight debut for Albion as a late substitute in their 3-2 loss at home to Wigan in May 2013. He joined Chelsea that summer but only made one substitute appearance for the Blues’ first team. He joined Preston in 2021 but was released this year following an injury-hit campaign and is currently without a club.

Aaron Lennon (Leeds) 16 years, 129 days
At the time, the winger became the youngest Premier League player when he came off the bench for Leeds at Tottenham in a 2-1 loss in August 2003. Moved to Spurs two years later and he went on to win 21 England caps. After 10 years at White Hart Lane, Lennon joined Everton in 2015. He has since had two spells with Burnley either side of a year playing in Turkey, but is currently a free agent.

Jose Baxter (Everton) 16 years, 191 days
A 3-2 home defeat to Blackburn in 2008 saw Baxter make his Everton debut as a 78th-minute substitute. He made 13 substitute appearances and two starts before leaving for Oldham in 2012. In July 2015 he was suspended by the FA for failing an out-of-competition drugs test while at Sheffield United, who then suspended him in 2016 for an unspecified reason. He rejoined Everton and then Oldham, before signing for Plymouth in 2019. He retired aged 29 in 2021, after a year playing in the US. PA Media

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Guide rapide

Avant Nwaneri : les plus jeunes joueurs à figurer dans l’élite anglaise depuis 1992

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Harvey Elliot (Fulham) 16 ans, 30 jours
Le milieu de terrain est sorti du banc lors de la défaite 1-0 de Fulham contre les Wolves en mai 2019. Il a fait une autre brève apparition pour les Cottagers cette saison-là avant de déménager à Liverpool, où il a joué 14 fois en Premier League.

Matthieu Briggs (Fulham) 16 ans, 65 jours
L’arrière gauche est devenu le plus jeune joueur de l’histoire de la Premier League lors de la défaite 3-1 de Fulham à Middlesbrough en mai 2007. Il a fait 29 apparitions pour les Cottagers. Depuis son départ permanent en 2015, il a joué pour un certain nombre de clubs dans les ligues inférieures anglaises et au Danemark et joue actuellement pour Gosport Borough.

Isaïe Brun (West Brom) 16 ans, 117 jours
Le milieu de terrain, aujourd’hui âgé de 19 ans, a fait ses débuts dans l’élite pour Albion en tant que remplaçant tardif lors de leur défaite 3-2 à domicile contre Wigan en mai 2013. Il a rejoint Chelsea cet été-là, mais n’a fait qu’une seule apparition en tant que remplaçant pour la première équipe des Blues. Il a rejoint Preston en 2021 mais a été libéré cette année après une campagne de blessures et est actuellement sans club.

Aaron Lennon (Leds) 16 ans, 129 jours
À l’époque, l’ailier est devenu le plus jeune joueur de Premier League lorsqu’il a quitté le banc pour Leeds à Tottenham lors d’une défaite 2-1 en août 2003. Il a déménagé aux Spurs deux ans plus tard et il a remporté 21 sélections en Angleterre. Après 10 ans à White Hart Lane, Lennon a rejoint Everton en 2015. Il a depuis eu deux sorts avec Burnley de chaque côté d’un an en jouant en Turquie, mais est actuellement agent libre.

José Baxter (Éverton) 16 ans, 191 jours
Une défaite 3-2 à domicile contre Blackburn en 2008 a vu Baxter faire ses débuts à Everton en tant que remplaçant à la 78e minute. Il a fait 13 apparitions de remplacement et deux départs avant de partir pour Oldham en 2012. En juillet 2015, il a été suspendu par la FA pour avoir échoué à un test de dépistage de drogue hors compétition à Sheffield United, qui l’a ensuite suspendu en 2016 pour une raison non précisée. Il a rejoint Everton puis Oldham, avant de signer pour Plymouth en 2019. Il a pris sa retraite à 29 ans en 2021, après avoir joué un an aux États-Unis. Médias de sonorisation

Merci pour votre avis.

Briggs travaille maintenant comme coach de fitness en ligne ainsi que comme coach de concentration et d’état d’esprit. Il est parfaitement qualifié pour conseiller Ethan Nwaneri après que le milieu de terrain d’Arsenal a fait ses débuts en Premier League à 15 ans et 181 jours contre Brentford dimanche dernier.

“Je pense que les clubs sont beaucoup plus conscients de l’impact psychologique que cela a sur les jeunes joueurs maintenant”, déclare Briggs. “Je pense qu’ils s’occupent beaucoup mieux d’eux et je ne doute pas qu’Ethan méritait pleinement ses débuts.

“Je dirais juste qu’il ne faut pas se laisser aller à la tête, continuer à s’entraîner dur, rester concentré, prendre soin de soi sur et en dehors du terrain et rester discipliné. Et, s’il a quelque chose qui l’affecte mentalement, ou s’il s’inquiète de quoi que ce soit, parlez-en à quelqu’un. Ce sera mieux pour lui à long terme.

« Et profitez-en simplement. C’est une carrière de courte durée. Quand je faisais mes débuts, je pensais que ça ne finirait jamais et avant que je ne le sache, j’avais 31 ans. Profitez-en pendant que ça dure.

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