L’échange des Cleveland Cavaliers contre Donovan Mitchell met fin à la reconstruction et suscite des attentes

L’échange des Cleveland Cavaliers contre Donovan Mitchell met fin à la reconstruction et suscite des attentes

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CLEVELAND, Ohio – Quelques semaines après la fin de la saison des Cleveland Cavaliers avec des défaites consécutives contre Brooklyn et Atlanta, le président des opérations de basket-ball, Koby Altman, s’est tenu à l’intérieur des Cleveland Clinic Courts et a récapitulé la saison réussie mais douloureuse.

Lorsqu’on lui a demandé spécifiquement s’il était temps d’augmenter les attentes après une saison de 44 victoires – un énorme pas en avant dans l’ère post-LeBron James – Altman s’est reporté au calendrier. C’était en avril. Les Cavs avaient une intersaison critique à venir. Il était prévu, à tout le moins, de bricoler la liste. Le camp d’entraînement était dans plus de cinq mois.

Altman – et le reste de l’organisation – ne peuvent plus sous-estimer les attentes. Pas après un échange à succès pour Donovan Mitchell qui ramène Cleveland dans la course.

Les Cavs ne sont plus l’histoire de l’opprimé de bien-être – une franchise sous le radar qui s’est méthodiquement et organiquement tirée des ruines. Ils sont une puissance de la Conférence de l’Est, entrant dans la saison avec une cible figurative sur le dos. C’est un territoire inexploré. Au moins depuis 2018, lorsque LeBron a envoyé l’organisation dans une reconstruction parfois douloureuse, disputant 99 matchs sous .500 au cours des trois premières saisons sans lui.

Il y a eu des faux pas en cours de route. De nombreux joueurs allaient et venaient. Il a fallu quatre essais pour trouver le bon entraîneur. Perdre a fait des ravages. Mais les Cavs ont cru en leur plan même lorsque d’autres – à l’intérieur et à l’extérieur de l’organisation – l’ont remis en question.

Ce n’est plus une reconstruction. C’est une résurrection.

Grâce à une rédaction habile, des échanges judicieux, des signatures en temps opportun, de la patience et un peu de chance, Altman et son équipe de cadres du front office ont modifié la trajectoire de la franchise dans un avenir prévisible.

Les Cavs avaient déjà un Big Three naturellement construit avec Darius Garland, Evan Mobley et Jarrett Allen. Ils viennent d’y ajouter un triple All-Star – un quatuor qui forme l’un des meilleurs jeunes noyaux de la NBA.

  • Mitchell aura 26 ans mercredi. Entrant dans la fleur de l’âge, il est sous contrat jusqu’à la saison 2024-25 (avec une option de joueur en 2025-26).
  • Garland, 22 ans, vient d’une campagne All-Star, où il a également été nommé finaliste pour le joueur le plus amélioré. Il a signé une prolongation maximale de 193 millions de dollars sur cinq ans au début de l’agence libre cette intersaison.
  • Allen a été le deuxième All-Star de Cleveland la saison dernière, validant le contrat de 100 millions de dollars qu’il a reçu des Cavs l’été dernier à la suite d’un brillant échange avec Brooklyn.
  • Mobley est peut-être le plus talentueux du groupe – une licorne bidirectionnelle de 21 ans qui a établi des comparaisons avec les membres du Temple de la renommée de la NBA Kevin Garnett, Tim Duncan, Chris Bosh, Giannis Antetokounmpo et Anthony Davis.

Alors que les attentes immédiates sont élevées, une configuration aussi unique donne à Cleveland le temps de se développer, le temps de monter encore plus haut, avec une fenêtre de contention durable qui devrait être ouverte pendant au moins la prochaine demi-décennie.

Il y avait deux voies possibles pour améliorer cette intersaison. Compte tenu de leur espace de plafond disponible limité, les Cavs auraient pu ramener une grande partie de leur liste, misant sur l’amélioration interne avec quelques ajustements mineurs. Ou ils auraient pu suivre une autre voie, en faisant bouger les choses avec un échange important.

Pendant une grande partie de l’été, il est apparu que les Cavs allaient emprunter la première route. Ils ont ajouté les vétérans Raul Neto, Ricky Rubio et Robin Lopez en agence libre. Ils ont repêché le tireur d’élite Ochai Agbaji – une recrue prête pour la NBA qui devait fournir une dimension offensive différente. Ils ont étendu l’offre de qualification au gardien de tir Collin Sexton, premier buteur, faisant de lui un agent libre restreint.

L’excitation a entouré cette saison à venir. Il y avait un sentiment de travail inachevé.

Mais le front office opportuniste a continué à explorer les options. La chance d’ajouter un joueur comme Mitchell – une star de premier plan qui correspond à la chronologie, est sous le contrôle de l’équipe pour les prochaines années et élève le niveau de talent – ​​ne se présente pas toujours. Les Cavs ont sauté dessus.

Tout au long de leur dialogue intermittent de deux mois avec l’Utah, les décideurs de Cleveland étaient pessimistes. Le prix parait trop élevé. Le Jazz semblait plus intéressé par le package des Knicks. Plusieurs membres de l’organisation Cavs pensaient que New York aurait pu – et aurait dû – battre leur offre. Jusqu’à la toute fin, les Cavs ne pensaient pas qu’ils auraient l’enchère gagnante.

Mais ils l’ont fait – avec une aide des Knicks riches en atouts. New York a accepté une prolongation de contrat de 107 millions de dollars avec l’attaquant RJ Barrett – le joueur au centre des discussions commerciales Utah-New York – et les pourparlers ont échoué peu de temps après. Avec les Knicks hors course, les Cavs se sont réengagés et ont rapidement conclu un accord pour Mitchell – l’un des métiers les plus importants de l’histoire de la franchise. Cela a coûté Sexton, Agbaji, Lauri Markkanen et trois choix de premier tour non protégés (2025, 2027 et 2029). Une paire d’échanges de choix est également incluse.

Parmi les joueurs distribués, Markkanen sera le plus difficile à remplacer. Peu importe ce que l’on pensait de l’expérience de balle haute de Cleveland et si Markkanen était considéré comme une véritable solution à long terme chez les petits attaquants, il était leur meilleure option, aidant à créer une zone avant unique – et réussie. Avec Markkanen flanqué de Mobley et Allen, Cleveland se vantait de trois 7 pieds agiles, polyvalents, commutables et qualifiés. Avec eux sur le terrain ensemble, les Cavs avaient une cote offensive de 109,9 et une cote avare de 102,0 à l’autre bout. Ils ont surclassé leurs adversaires de 7,9 points pour 100 possessions. Markkanen a également apporté un élément nécessaire en attaque – tir et espacement au sol.

Avec lui parti, les Cavs ont encore une fois un trou béant au petit attaquant. Il existe quelques options internes – Caris LeVert, Isaac Okoro, Cedi Osman, Dean Wade et Lamar Stevens. LeVert et Okoro sont plus 2s que 3s. Aucun des cinq n’est un petit attaquant de qualité. Même s’il est proche du camp d’entraînement, les Cavs pourraient continuer à chercher une mise à niveau. Ils ont maintenant une place disponible sur la liste et sont à environ 2,5 millions de dollars de la taxe de luxe, ce qui permet de signer un agent libre pour le minimum. Mais les options ne sont pas très attrayantes.

Carmelo Anthony? Trevor Ariza ? Gary Clark Jr ? DeAndre’ Bembry? Timothé Luwawu-Cabarrot ? Tony Snel ? Rodney Hood ? André Iguodala ?

Bien qu’ils n’aient plus beaucoup d’actifs commerciaux après l’accord avec Mitchell, les Cavs pourraient regrouper de futurs seconds tours avec Osman, Dylan Windler ou LeVert – et son précieux contrat expirant. Mais les chances que ce paquet commercial ramène une mise à niveau notable semblent irréalistes. Là encore, qui aurait pensé que les Cavs pourraient obtenir Mitchell sans inclure l’un de leurs trois jeunes joueurs les plus importants ?

L’Utah est ouvert au commerce de Bojan Bogdanovic. Sacramento a reçu des appels concernant Harrison Barnes. Les Knicks seraient probablement prêts à traiter Cam Reddish. Duncan Robinson semble hautement improbable en raison de son contrat gonflé et salarial. Jae Crowder serait disponible.

Quoi qu’il en soit, la situation actuelle du petit attaquant de Cleveland n’est pas idéale. Mais obtenir un joueur comme Mitchell coûte cher. Il faut un morceau significatif – ou deux ou trois. Il devrait y avoir des décisions douloureuses impliquées. Le petit point avant faible peut n’être qu’un point douloureux à court terme que les Cavs doivent subir jusqu’à ce qu’une meilleure option se présente. Ce n’est pas une liste parfaite. Le casting de soutien autour des quatre piliers de Cleveland reste un travail en cours.

C’est pourquoi il y a des questions sur la place spécifique des Cavs dans la hiérarchie Est.

Est-ce que Boston et Milwaukee devraient être considérés à un niveau différent ? Et Miami, Philadelphie et Brooklyn ? Les Cavs modifiés peuvent-ils dépasser Toronto et Chicago – deux équipes qui ont terminé avec un meilleur record l’an dernier – et éviter le tournoi de play-in? Comment Atlanta, avec Dejounte Murray nouvellement acquis, s’intègre-t-il aux autres équipes de l’Est ?

Néanmoins, la conversation a radicalement changé avec l’acquisition de Mitchell. Plus vite que quiconque aurait pu le prévoir.

La reconstruction de Cleveland a commencé il y a quatre ans, lorsque LeBron est parti pour Los Angeles. A cette époque, les Cavs venaient d’ajouter Sexton avec le No. 8 choix lors du repêchage de la NBA 2018 des Brooklyn Nets – leur premier élément de construction perçu de la nouvelle ère. Autrefois considéré comme le joyau de la couronne du commerce de Kyrie Irving en 2017 – le premier mouvement majeur d’Altman après avoir pris les rênes de son ami et mentor David Griffin – Sexton s’est avéré être un élément clé pour obtenir Mitchell. Sans échanger Irving et obtenir, entre autres, le très précieux « choix de Brooklyn », il n’y aurait pas de Sexton – ni de Markkanen. Peut-être pas Mitchell non plus.

La ligne reliant les deux métiers est tortueuse et sinueuse. Mais les Cavs ont atteint leur destination. Chaque mouvement d’échecs a joué un rôle. Ils ont trois All-Stars – quelque chose qui n’a d’égal que le champion en titre de la NBA, les Golden State Warriors. Mobley pourrait bientôt devenir le quatrième.

Ils sont de retour près du sommet. Juste là où ils se tenaient avant que James ne parte.

La reconstruction est terminée.

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