Damian Lillard est en bonne santé et “rechargé” pour la saison NBA avec le nouveau look des Portland Trail Blazers

Damian Lillard est en bonne santé et “rechargé” pour la saison NBA avec le nouveau look des Portland Trail Blazers

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Alors que Portland a dérapé à un record de 27-55 – le troisième pire de la Conférence Ouest de la NBA l’année dernière – le meneur All-Star Damian Lillard était à la maison en convalescence après une opération pour réparer une blessure abdominale lancinante. C’était la première fois que les Blazers rataient les séries éliminatoires en neuf ans et la première absence en séries éliminatoires depuis la saison recrue de Lillard, lorsque Portland tentait de reconstruire l’équipe.

Cette année, les Trail Blazers se reconstruisent à nouveau, dans l’espoir de faire un retour rapide en séries éliminatoires avec Lillard en tête. Les derniers mois ont apporté une série d’échanges, de choix de repêchage et de signatures d’agents libres, donnant aux Blazers une liste considérablement remaniée.

Le gardien des Portland Trail Blazers Damian Lillard pose pour un portrait lors de la journée des médias de l'équipe de basket-ball de la NBA à Portland le lundi 26 septembre 2022.

Le gardien des Portland Trail Blazers Damian Lillard pose pour un portrait lors de la journée des médias de l’équipe de basket-ball de la NBA à Portland le lundi 26 septembre 2022.

Craig Mitchelldyer/AP

Mais un élément clé de la performance de Portland sur le terrain sera Lillard, qui s’est assis derrière un microphone lundi dans un maillot blanc des Blazers, répondant calmement aux questions des journalistes, après une vague de changements de neuf mois pour la franchise. Pour sa part, Lillard a déclaré que son absence du jeu offrait une certaine perspective.

“Donc, m’éloigner, cela m’a permis d’être excité de jouer à nouveau”, a déclaré Lillard lundi.

Personne ne remarque plus les changements dans l’équipe que Lillard. La garde vedette revient à un sport familier et à une ligue familière, mais une équipe nettement différente. La perte la plus notable est celle de CJ McCollum, le compagnon de longue date de Lillard et un ami proche. Les Blazers ont échangé McCollum le printemps dernier aux Pélicans de la Nouvelle-Orléans à temps pour qu’il aide sa nouvelle équipe à atteindre les séries éliminatoires.

Lillard a convenu en réponse à la question d’un journaliste qu’être à Portland, jouer pour les Blazers, sans McCollum se sentirait “un peu bizarre”.

«J’étais tellement habitué à ce qu’il soit là et à ce que son mou soit en face du mien, à lui parler après les matchs, à l’entraînement. J’y étais juste habitué, c’était à peu près toute ma carrière », a déclaré Lillard. “Le voir dans une autre équipe, puis ils sont en séries éliminatoires et même quand je l’ai vu cet été, vous savez, au gymnase à quelques reprises … nous ne sommes tout simplement pas dans la même équipe […] et j’ai en quelque sorte compris cela.

Dans le même temps, le rajeunissement que Lillard ressent en revenant sur le terrain de basket est amplifié par ce qu’il voit des nouveaux joueurs et des joueurs de retour sur la liste des Blazers. Il a dit qu’il avait été impressionné par la taille, l’athlétisme et le conditionnement de l’équipe, mentionnant spécifiquement plusieurs joueurs.

Lillard pèse sur ses coéquipiers de Blazer

Lillard a déclaré que Keon Johnson, 20 ans, acquis en février dernier des Clippers de Los Angeles, est “le joueur le plus impressionnant de l’année dernière à cette année, juste en termes de développement et de voir comment il aborde le jeu”.

Lillard a déclaré qu’il s’était entraîné pendant l’été avec Nassir Little, un choix de repêchage des Blazers de 2019 qui a subi une opération à l’épaule l’hiver dernier, quelques semaines après que Lillard ait subi son opération à l’abdomen. Lillard a dit qu’il appréciait l’énergie authentique de Little.

“[Other players in the NBA] apportez juste de la fausse énergie, vous savez, ils savent juste que les gens veulent que vous ayez de l’énergie alors ils font semblant d’être excités et ils font du bruit et ils font toutes ces choses », a déclaré Lillard. “Mais l’énergie qui [Little] apporte, c’est comme si c’était vraiment qui il est en tant que personne.”

Mais certains des plus grands éloges de Lillard concernaient l’énigmatique recrue Shaedon Sharpe. La recrue de 19 ans a été largement invisible pour les fans et les observateurs de la NBA au cours des deux dernières années après son inscription à l’Université du Kentucky mais n’a pas joué. Il a rejoint l’équipe de la ligue d’été des Blazers mais s’est blessé très tôt.

“Je pense que le talent est hors des charts et quand je le regarde s’entraîner, tout est facile pour lui”, a déclaré Lillard. Il a décrit une pièce de théâtre aux journalistes, dans laquelle Sharpe a contesté une tentative de dunk de Nassir Little, bien au-dessus du panier de basket. Lillard l’a appelé un exemple d’un “super athlète” en compétition contre un autre “super athlète”.

Lillard reste concentré sur la victoire d’un titre

À 32 ans, Lillard entame sa 11e saison NBA. Son avenir financier semble largement pris en charge, après avoir signé une prolongation de contrat jusqu’à la saison 2026-27 d’une valeur de 225 millions de dollars. Mais Lillard, qui a été nommé six fois dans l’équipe All-Star de la NBA et fait partie des 75 meilleurs joueurs de tous les temps de la NBA, affirme que son absence a encore renforcé sa concentration sur un objectif restant : remporter un championnat de la NBA.

“Quand j’aurai fini et que ce sera vraiment ma vie, je veux pouvoir regarder en arrière et savoir que j’ai connu le sommet et savoir que je fais les choses de la bonne façon et savoir que je travaille dur et que je fais tout ce que je que je suis censé faire pour me donner une chance”, a déclaré Lillard.

Lillard a déclaré qu’il avait regardé les éliminatoires de la NBA l’année dernière et apprécié la façon dont l’éventuel champion des Golden State Warriors avait pu revenir au sommet de la ligue alors que d’autres en doutaient.

“Ne pas jouer la saison dernière et voir, Golden State a quelques saisons creuses et quelques mauvaises saisons et puis, vous savez, ils montrent qu’ils étaient toujours connectés et que des jeunes gars entrent et interviennent et sortent et font quoi personne ne s’attendait à ce qu’ils le fassent », a déclaré Lillard.

Lillard a déclaré pas plus tard que l’été dernier qu’il souhaitait remporter un titre à Portland plutôt que de forcer un transfert vers une autre équipe. Il a dit que gagner un titre ailleurs serait moins satisfaisant. Il a également déclaré qu’il avait confiance dans les efforts déployés par le directeur général Joe Cronin pour améliorer l’équipe. Après avoir travaillé avec ses nouveaux coéquipiers et ses anciens coéquipiers lors d’entraînements récents, Lillard dit qu’il aime l’équilibre entre jeunesse et expérience, talent et ténacité qu’il voit.

«Je pense que beaucoup des équipes les plus performantes que vous voyez dans la ligue ont maintenant ce type de maquillage, vous savez, elles ont la longueur, elles ont la ténacité, elles ont de l’athlétisme, elles ont de la jeunesse, elles ont de l’expérience, et ils sont ensemble, ils sont connectés, ils croient », a déclaré Lillard, en réponse à une question de savoir si les récents mouvements de l’équipe les ont mis en place pour une course au titre.

“Je pense que c’est définitivement la voie que nous suivons maintenant.”

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